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Qantas a mis à la terre trois de ses Boeing 737NG pour réparation après avoir découvert des fissures dans la partie inférieure de l'avion qui permettent de lier l'aile au fuselage.

La compagnie aérienne australienne a annoncé dans un communiqué qu'elle avait achevé les inspections de précaution de 33 avions B737NG, afin de détecter d'éventuelles fissures apparaissant dans certains avions à cycle élevé du monde.

Les fissures concernent la structure «pickle fork», située entre l’aile et le fuselage. Qantas a avancé ces contrôles de précaution jusqu'à sept mois et les a achevés dans les sept jours.

Sur les 33 avions B737NG de Qantas ayant nécessité une inspection, trois se sont avérés présenter une fissure dans la structure dans le «nickel fork», a déclaré la compagnie aérienne. Ces aéronefs ont été retirés du service pour réparation.

Les avions avaient effectué environ 27 000 cycles. Qantas a ajouté que tout aéronef de plus de 22 600 cycles était inspecté, conformément aux recommandations des régulateurs.

Qantas a déclaré qu'il «minimiserait l'impact sur les clients de la mise hors service temporaire de ces appareils».

La compagnie aérienne collabore avec l’Autorité de la sécurité de l’aviation civile et Boeing pour résoudre ce problème, qui implique des travaux de réparation complexes. Qantas s'attend à ce que les trois appareils soient remis en service avant la fin de l'année.

Andrew David, PDG de Qantas Domestic, a déclaré: «comme on pouvait s'y attendre chez Qantas, nous sommes allés au-delà de ce qui était nécessaire pour vérifier nos avions bien avant la date prévue. Nous ne ferions jamais voler un avion qui n’est pas sûr. Même lorsque ces fissures sont présentes, elles ne constituent pas un risque immédiat, ce qui ressort clairement du fait que les vérifications n’ont pas été requises pendant au moins sept mois. »

Qantas a indiqué qu’elle continuerait à surveiller les aéronefs au fur et à mesure des inspections à venir.

Impact sur d'autres compagnies aériennes

La question des fissures dans les «pickle fork» n'est pas limitée à Qantas. Selon l’agence France-Presse (AFP), des fissures ont été détectées dans plus de 50 737NG à travers le monde. Boeing avait précédemment signalé un problème, ce qui avait incité les autorités de réglementation américaines à ordonner l’inspection immédiate des aéronefs très utilisés.

L’agence de presse a déclaré à un responsable de Boeing qu’à ce jour, environ 1 000 avions dans le monde avaient «atteint le seuil d’inspection», avec moins de cinq pour cent - ou jusqu’à 50 avions dans le monde - avec des «découvertes» qui les ont immobilisés jusqu’à réparation.

L'AFP a ajouté qu'American Airlines et United Airlines procédaient également à l'inspection de l'ensemble de leur flotte, mais n'avaient pas encore rencontré de problème de «pickle fork». Virgin Australia a déclaré avoir déjà inspecté ses 19 B737NG avec plus de 22 600 cycles et n'avoir trouvé aucune fissure.

Reuters a déclaré que Southwest Airlines, aux États-Unis, avait retiré trois B737NG du service pour les réparations au niveau du «pickle Fork».

«Je pense que le moment est malvenup our Boeing, mais pour être honnête, je ne suis pas tout à fait sûr que ce soit un marché aussi important que ce qui a été annoncé dans les médias. Des avions volent constamment avec une structure fissurée », a déclaré à Business Traveller Asia-Pacific, un ingénieur en aéronautique basé en Asie.

«La pickle Fort est une structure primaire, donc c'est évidemment une préoccupation, mais je pense peut-être que les médias se contentent de sauter sur tout ce qui concerne Boeing en ce moment à cause du Max.»

Le B737 Max de Boeing, successeur du B737 NG, a attiré l’attention des médias ces derniers jours en tant que hauts dirigeants de la société témoignant à Capitol Hill de la sécurité de l’aviation et du Max.

Business Traveler Asia-Pacific a récemment fait état de commentaires d'un cadre supérieur d'une société de leasing d'avions qui a déclaré que le B737 Max serait «l'avion le plus sûr au monde» lorsqu'il sera remis en service.

Un dirigeant différent, prenant la parole lors de la même conférence de l’industrie, a déclaré que la mise à terre du B737 Max était sans précédent dans l’histoire de l’aviation, comparant ceci à la mise à terre du DC-10 dans les années 1970 et à celui plus récent du Dreamliner de Boeing.

* "Structure primaire" est cette structure qui supporte des charges de vol, au sol ou de pressurisation et dont la défaillance réduirait l'intégrité structurelle de l'avion, selon la Federal Aviation Administration.

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