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Alors que KLM s'apprête à fêter ses 100 ans, Pieter Elbers en dit plus à Business Traveler sur la stratégie de la compagnie  : développement durable, vols vers les villes, régionales au Royaume-Uni, avions du futur, classe premium économique, écotaxe, avions de nouvelle génération, Brexit...

Lors d'une conférence de presse à Londres à laquelle assistait Business Traveller, Pieter Elbers a déclaré que si KLM voulait trouver le moyen d'ajouter des mouvements (décollages et atterrissages) à Schiphol, actuellement soumis à des réglementations en matière de bruit et d'émissions, cela ne se produirait pas. au détriment de ses vols vers des aéroports plus petits.

KLM dessert 16 villes au Royaume-Uni, dont de nombreuses villes régionales comme Aberdeen, Birmingham, Bristol, Cardiff, Durham, Leeds Bradford, Manchester et Newcastle.

«C’est le pain quotidien de ce que nous faisons», a déclaré Elbers au sujet de ces liaisons vers Schiphol en dehors de Londres : ces vols permettent de voyager vers plus de 150 destinations.

«Si vous souhaitez voler de Cardiff à Sao Paulo, Osaka ou Hangzhou, nous sommes votre meilleur choix. C’est ce que nous faisons depuis 20 ans et ce que nous ferons à l’avenir. Dès que nous arrêtons Cardiff et que nous réaffectons ce [créneau] vers une nouvelle destination aux États-Unis, vous commencez à perturber le système et la roue» assure-t-il.

Développement des vols régionaux au Royaume-Uni grâce à l'achat de Flybe par Virgin

Cet intérêt régional sera renforcé par le développement prochain d'une joint-venture entre le groupe Air France-KLM, Delta et Virgin Atlantic, a déclaré Elbers.

Plus tôt cette année, Virgin a acquis la compagnie aérienne Flybe basée au Royaume-Uni dans le but d'améliorer sa connectivité vers Londres Heathrow et Manchester.

Peter Elbers a ajouté que la compagnie aérienne britannique British Airways avait "pris sa décision très tôt" sur la manière d'utiliser ses créneaux horaires à Heathrow et avait choisi de ne pas les utiliser pour ses liaisons intérieures.

Quand on lui a demandé si Amsterdam pourrait être considéré comme une plaque tournante pour le nord du Royaume-Uni, il a répondu avec un sourire: «nous ne nous considérerions jamais plus britanniques que le Royaume-Uni, ce serait un non-sens, bien sûr. Mais j'aime bien taquiner Willie Walsh avec ça de temps en temps ».

Walsh est le PDG d’International Airlines Group, société mère de British Airways, Iberia, Level et Aer Lingus.

Lors d’une conférence de presse très longue en prévision du centenaire de la compagnie aérienne lundi, Elbers a également abordé les thèmes du développement durable, de l’harmonisation de la flotte et des produits embarqués.

KLM : une compagnie très responsable

KLM a récemment lancé une campagne «Fly Responsibly», qui vise à répondre aux discussions de plus en plus nombreuses sur la contribution de l’aviation au changement climatique (estimée par la IATA à 2% des émissions de carbone d'origine humaine).

La campagne encourage les passagers à être plus conscients de la fréquence de leurs vols et à envisager de faire certains itinéraires en train, une surprise, compte tenu des activités de la compagnie aérienne.

Elle a ensuite annoncé que, à compter du 29 mars prochain, elle supprimerait l'un de ses cinq vols quotidiens entre Amsterdam et Bruxelles, soit un trajet de seulement 108 kilomètres, et permettrait aux clients d'utiliser son site web pour réserver un trajet en train avec Thalys.

« Nous devrions placer notre argent là où nous en avons pour ce qui est du développement durable»  a déclaré Elbers, qui prédit que, parallèlement à la numérisation, elle dominera la stratégie de la compagnie aérienne dans les années à venir.

Il a ajouté que l'ajout de l'option ferroviaire n'est pas aussi facile qu’elle y paraît, en raison de «problèmes tactiques» tels que l'inventaire des sièges, les perturbations potentielles et la manutention des bagages. Mais ceux-ci devraient être réglés au cours des six prochains mois.

Il sera également important pour la compagnie aérienne d'encourager davantage de passagers à accepter la compensation carbone de leurs vols, en permettant à certains de ne pas y participer et en continuant d'investir dans le développement des biocarburants grâce à sa participation dans la société Sky NRG.

« Comme la sécurité des vols, ce n’est pas un sujet polémique », a déclaré Elbers.

«C’est un domaine dans lequel que nous devons travailler ensemble et en accord avec d’autres sociétés, afin de partager les meilleures pratiques et les connaissances pour aller de l’avant».

KLM travaille sur les avions du futur avec l'univerité de Delft

Il a déclaré que la prévision de la compagnie low-cost Easyjet selon laquelle des avions électriques pourraient effectuer des vols courts tels que Londres-Amsterdam dans un avenir prévisible semble irréaliste.

«C’est techniquement impossible : peut-être deux passagers à bord, mais la question est de savoir s’il vaut la peine d’investir dans cette batterie, ainsi que les émissions carbone qui y sont liées et le coût de sa production», a-t-il déclaré.

Ce qui présente un plus grand intérêt, at-il ajouté, est la possibilité de travailler sur de nouveaux modèles d’avions. À cette fin, il s’est associé à l’Université de Delft pour travailler sur un prototype d’avion «Flying-V» qui promet de plus grandes économies de carburant grâce à une forme plus aérodynamique.

En ce qui concerne les écotaxes, qui sont introduites ou mises en place dans plusieurs pays européens, Elbers a déclaré qu'il était important d’avoir une concurrence équitable.

Une écotaxe qui n'est pas logique si le monde entier ne la met pas en place

«Ce qui est important pour nous, en tant que transporteur européen, est de maintenir des conditions égales pour tous. Si vous voyagez de Nairobi à San Francisco, vous devez effectuer un transfert quelque part. Si vous effectuez un transfert dans le Golfe et que vous ne payez aucune taxe verte, mais que vous effectuez un transfert en Europe et que vous payez beaucoup de taxes vertes, cela n’aide pas beaucoup l’environnement. Cela fait partie de la discussion que nous avons aux Pays-Bas où les taxes sur les vols vont être introduites. Nous devons nous assurer que nous affectons cet argent à des investissements dans la recherche, dans les biocarburants, là où il en faut plus» explique Pieter Elbers.

KLM mise sur les B787

Le renouvellement et l'harmonisation de la flotte sont d'autres priorités pour la compagnie aérienne.

KLM est maintenant passé de 22 à sept B747, qui seront tous remplacés par des B787 et B777 et a récemment passé une commande ferme pour 15 nouveaux Embraer 195-E2 pour ses vols court-courriers.

Il a également annoncé qu’il «échangerait» une commande d’avions pour sept A350-900 par une commande d’Air France portant sur six B787 afin d’avoir une flotte plus cohérente.

«Ce qui a bien servi KLM ces dernières années, c’est de standardiser la flotte et d’éviter tous ces types d’appareils» a déclaré Elbers.

«Chez Air France, qui a accueilli son premier A350 vendredi dernier, il y avait une volonté de se développer rapidement (avec ce modèle d’avion). L'échange consistait donc en un arrangement assez simple» assure-t-il.

Un produit cohérent de classe affaires est également important, a-t-il déclaré, ce que KLM a réalisé au cours des quatre dernières années en procédant à des modernisations et à des commandes afin de fournir à tous les passagers des lits s’allongeant parfaitement à plat avec accès pour chaque siège au couloir.
La prochaine étape consistera à déployer un forfait wifi cohérent qui sera disponible sur de longues distances : cela se produira lors des nouvelles livraisons et grâce à un programme de modernisation.

KLM réflchit à une classe premium économique

KLM se distingue par le fait qu’elle ne propose pas un produit économique premium à part entière, tandis que de nombreuses autres compagnies aériennes vantent ses avantages pour les passagers et ses propres marges de profit. Les sièges Economy Comfort de KLM offrent plus d'espace pour les jambes et d'inclinaison, mais peu d'avantages par rapport aux tarifs de base.

C'est quelque chose que le transporteur est en train de reconsidérer, selon Elbers.

«Nous avons commencé il y a sept ou huit ans avec Economy Comfort comme offre supplémentaire et beaucoup de clients voyageant d'Amsterdam à Los Angeles veulent débourser 150 euros pour Comfort, mais sur le chemin du retour, ils n'en veulent pas, alors c’est vraiment au cas par cas. Cela a très très bien fonctionné. Mais la réalité d'aujourd'hui avec la maturité de la compagnie aérienne et de nos partenaires, Air France, Virgin et Delta, est qu'ils ont une classe distincte. Donc, nous voulons minimiser les différences entre nous. Cela dépend de la vision du cycle économique, de notre position et de ce que cela implique pour les voyages d’affaires. Jusqu'à présent, cela a été acceptable chez KLM, mais si tout le monde roule de l'autre côté de la route, vous commencez à vous demander: devrions-nous changer de voie? » explique-t-il.

Cependant, il a dit qu'il était trop tôt pour donner une indication de la probabilité d'un lancement d’une classe économique premium, d'autant plus qu'il faudrait quelques années pour développer le produit et le déployer une fois que la décision aura été prise.

Elbers insiste toutefois sur le fait que KLM continuera à proposer des boissons et des collations gratuites à bord des vols court-courriers.

«Cela sera conservé, nous ne changerons pas cela. C’est une partie intégrante de notre produit », a-t-il déclaré.

«Ma conviction personnelle c’est que c’est l’essence de la marque KLM et c’est ce que nous défendons. Vous obtenez un verre, un sandwich… C’est ce que nos clients attendent de nous» clame-t-il.

Incertitude au Royaume-Uni avec le Brexit

Et à quoi d'autre les clients peuvent-ils s'attendre de la part de la compagnie aérienne qui fête ses 100 ans? Plus d'investissements dans la technologie biométrique, par exemple, mais d’abord aux États-Unis alors que l'Europe est plus contraignante via le GDPR et pas au Royaume-Uni de si tôt. L'incertitude entourant le Brexit et son impact sur l'environnement d'investissement et le nombre de passagers joue aussi. Elbers dit qu'il ne veut pas «ajouter de spéculations» à une époque où on en a déjà tant , mais des accords sont en place pour garantir que les opérations se poursuivront normalement.

«Au cours de notre histoire centenaire, nous avons vu l’importance de relier les Pays-Bas au monde et le monde aux Pays-Bas», a-t-il déclaré dans un communiqué de synthèse.

«Aujourd’hui, nous sommes vivants et prêts, prêts pour les 100 prochaines années et prêts à continuer de servir nos clients… »

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